L'entraînement par intervalles est une méthode d'entraînement alternative à l'entraînement continu où des fractions d'effort à intensité plus ou moins élevée alternent, de façon systématique, avec des périodes de repos actif ou passif. On dit aussi «entraînement intermittent».

L'expression par intervalles qualifie la forme d'un entraînement. Cela signifie que l'exercice physique est discontinu ou fractionné. Cette forme d'entraînement permet un nombre de possibilité infini:

alternance de périodes d'effort et de repos(passif ou actif),
alternance d'efforts d'intensité différente,
alternance d'efforts de nature différente ou faisant intervenir des qualités différentes,
Quand on atteint des phases où l’effort est plus prononcé, l’idée est de retrouver une intensité relative plus élevée que celle qu’on adopte spontanément dans une séance de type continu, mais qu’on pourra reproduire sans s’épuiser autant que prescrit, moyennant des périodes de repos actif.

« Le but ultime de ce type d'entraînement est d'augmenter la puissance de notre moteur. C'est-à-dire qu'on sera soit plus rapide pour une même distance, moins fatigué pour une distance exécutée à une même vitesse, qu'on récupérera plus rapidement entre des efforts répétés, qu'on récupérera plus rapidement entre des randonnées de jours différents, ou bien qu'on aura une combinaison de l'un ou l'autre de ces effets d'entraînement. »